Cette chanson du Purgatoire évoque son inspiration à l’aide d’une image, d’un texte, d’une poésie, d’un poème dans des pages des différents livres. Elle décrit l’amour et la situation de la vie des gens dans le monde, par exemple : comédie dante, paradis dante, dante divine, etc.

Premier Canto

La plage au pied de la montagne du Purgatoire. Les personnages principaux : Dante et Virgile ; Cato Uticense, un ancien romain qui s’est suicidé plutôt que de céder à la tyrannie de César.

Lorsqu’ils atteignent la plage de l’île sur laquelle s’élève la montagne du Purgatoire, Dante et Virgile y trouvent Caton qui, s’étant tué pour ne pas renoncer à sa liberté, est placé pour garder le Purgatoire, où les âmes trouvent la liberté du péché. Virgile explique leur présence dans ce lieu, puis il enveloppe la tête de Dante d’un roseau, symbole de l’humilité nécessaire à la purification.

Deuxième chant

La plage de l’île du Purgatoire. Les personnages principaux : le musicien Casella (Dante et Virgile, désormais considérés comme implicites).

Dante voit le bateau d’un ange lumineux venant de loin, transportant les âmes destinées à la purification : parmi elles se trouve Casella, un musicien florentin ami de Dante, qui le salue avec affection, se souvenant d’avoir mis en musique une de ses chansons. Cato réapparaît et pousse les âmes à gravir la montagne.

Troisième canto

Antipurgatoire (la partie de l’île qui précède immédiatement la montagne). Les âmes : les négligents (ceux qui ont tardé à se repentir des péchés commis). Ils sont divisés en différents groupes : voici les excommuniés. Sanctions de purification : ils sont obligés de rester dans l’anti-purgatoire et, par conséquent, de retarder la purification proprement dite, trente fois plus longtemps qu’ils ont vécu dans l’excommunication. Les personnages principaux : Manfred, fils de l’empereur Frédéric II de Souabe.

Le soleil se lève et Dante est étonné de voir que Virgile ne projette aucune ombre. Le poète latin explique leur condition particulière d’âmes aux traits humains : elles ne sont pas des corps matériels mais peuvent éprouver toutes les sensations des corps. Ils rencontrent ensuite Manfredi, qui raconte comment il est mort.

Quatrième canto

Antipurgatoire, premier saut (c’est-à-dire le premier plateau de la montagne, avant les cadres). Les âmes : les négligents. Ceux qui attendaient de se convertir jusqu’au moment de la mort. Pénalité de purification : ils doivent rester dans l’anti-purgatoire aussi longtemps qu’ils ont vécu, assis à l’ombre de grands rochers, dans une oisiveté qui contraste avec le désir de monter vers Dieu. Les personnages principaux : le Florentin Belacqua.

Après avoir laborieusement escaladé le premier plateau de la montagne, Virgile explique à Dante le mouvement du Soleil et des planètes et les caractéristiques de la montagne du Purgatoire. Les deux poètes rencontrent ensuite Belacqua, qui leur explique pourquoi il reste assis à cet endroit sans rien faire.

Cinquième coin

Antipurgatoire, deuxième saut de la montagne. Les âmes : négligentes. Ceux qui ont péri d’une mort violente et se sont repentis de leurs péchés mortels. Pénalité de purification : ils doivent rester dans l’anti-purgatoire aussi longtemps qu’ils ont vécu, en se promenant dans la montagne. Les personnages principaux : Jacopo del Cassero, podestà de Bologne et de Milan ; Buonconte da Montefeltro, chef gibeline d’Arezzo ; Pia de’ Tolomei, dont on ne connaît pas de nouvelles précises.

Dante et Virgile rencontrent un groupe d’âmes et deux d’entre eux, Jacopo del Cassero et Buonconte da Montefeltro, racontent comment leur mort est survenue : la mort de Buonconte dans la bataille de Campaldino, à laquelle Dante a également participé, a été particulièrement dramatique. Finalement, Pia de’ Tolomei mentionne également, avec une grande modestie, sa mort.

Sixième chant

Antipurgatoire, deuxième saut de la montagne. Les âmes : négligentes (comme ci-dessus). Purification du pénis : comme ci-dessus. Les personnages principaux : de nombreux princes et condottieri ; le poète Sordello da Goito.

Après avoir parlé à diverses âmes de princes et de condottieri, Dante et Virgile voient, un peu « isolés », le poète Sordello, d’origine mantoue. Lorsque Sordello apprend que Virgile est aussi de Mantoue, il l’embrasse avec émotion et Dante, frappé par ces liens de la patrie, lance une terrible invective contre l’Italie corrompue et divisée.

Septième canto

Une petite vallée fleurie, après le deuxième saut. Les âmes : négligentes. Des princes qui, distraits par les biens terrestres, négligent leurs sujets. Pénalité de purification : ils doivent rester dans la vallée aussi longtemps qu’ils vivent. Les personnages principaux : de nombreux souverains d’Europe.

C’est maintenant le coucher du soleil et Sordello explique à Dante et Virgile que pendant la nuit personne ne peut plus escalader la montagne : il les conduit dans une petite vallée fleurie, où ils rencontrent de nombreux souverains décidés à chanter le « Salve Regina ».

Huitième canto

Une petite vallée fleurie, après le deuxième saut. Les âmes : comme ci-dessus. Les personnages principaux : Ugolino Visconti, juge de Gallura ; Corrado Malaspina, marquis de Lunigiana.

À la tombée de la nuit, deux anges gardent la petite vallée et lorsqu’un serpent (symbole du diable) vient tenter les âmes, ils le mettent en fuite. Dante s’entretient avec Ugolino Visconti et Corrado Malaspina, dont il exalte la renommée et la générosité.