Le roman Le Portrait de Dorian Gray a une histoire d’édition compliquée. Écrit par Oscar Wilde, il a été publié pour la première fois en 1890, puis en 1891, l’auteur a décidé de publier la Préface pour répondre à toutes les critiques qu’il avait reçues. En 1891 également, l’auteur fait réimprimer le roman avec l’ajout de la préface et de quelques chapitres.

L’inspiration de l’œuvre

C’est une œuvre fondamentale car elle inspire le décadentisme italien, le superhomisme de l’annonce et la culture européenne du dandy. La préface du roman proclame en effet l’idée de vivre la vie comme s’il s’agissait d’une œuvre d’art. C’est pourquoi Oscar Wilde avec son roman est considéré comme l’initiateur de l’Esthétique (la vie basée sur l’apparence).

Le roman est mystérieux et intrigant, il captive le lecteur en le plongeant dans les sentiments du jeune Dorian Gray, un aristocrate anglais vivant dans le Londres victorien du XIXe siècle. Sa particularité était d’être belle. Cependant, il peut poursuivre l’idéal de beauté à tout prix, perdant sa beauté intérieure.

Il a remarqué cette qualité lorsque le peintre Basil Hallward lui a donné un portrait de lui-même : il a regardé la toile et a dit qu’il voulait rester comme ça pour toujours.

Une vie de débauche et décadence

Une influence négative est exercée par Lord Henry Wotton, un aristocrate attaché uniquement aux valeurs vides de la vie. Il influence Dorian au point de le pousser à conclure un pacte avec le diable. Grâce à ce pacte, Dorian pourra préserver sa beauté extérieure pendant que le tableau vieillit à sa place.

Dorian mène donc une vie dissolue, a une liaison avec une actrice, Sybil Vane, qui choisit la voie du suicide à cause des tourments constants de son amant.

À un certain moment, cependant, Dorian ne supporte plus la vue du tableau et le place dans le grenier. Le tableau vieillit à sa place et montre tous les signes de sa laideur intérieure. Il devient si tourmenté qu’il tue l’auteur du tableau.

Le tableau crée tellement de pensées en lui que Dorian décide de s’en débarrasser : il le poignarde à mort, mais ce faisant, Dorian Gray se poignarde lui-même et tombe raide mort. Les serviteurs trouvent à sa place le cadavre d’un vieil homme méconnaissable.

Le roman est basé sur la vie en tant qu’oeuvre d’art, sur la poursuite de la beauté, de la jeunesse éternelle qui reste pour le protagoniste une chimère inaccessible.