Édouard Manet est né dans une famille aisée à Paris en 1832. Il était le fils aîné d’Auguste Manet, haut fonctionnaire du ministère de la Justice, et d’Eugénie-Desirée Fournier, fille d’un diplomate en poste à Stockholm. Manet aura également deux frères plus jeunes, Eugène et Gustave.

Deux échecs successifs à l’Académie Navale

Le père, Auguste Manet méprisait profondément la peinture et par conséquent, a tout fait pour éloigner son fils de cette vocation. Cependant, grâce à l’aide d’un oncle maternel, qui avait pris conscience du talent de son neveu, Manet a pu cultiver sa passion. Il se consacre notamment à la copie des œuvres des maîtres Goya, Greco et Velazquez. Le père, malgré le talent artistique de son fils, continue à l’entraîner, comme il l’aurait souhaité, vers une carrière de magistrat. Manet, indigné par le comportement de sa famille, a décidé de leur rendre un mauvais service en s’inscrivant à l’Académie navale. Il échoue au test d’admission, mais le père, plutôt que de le voir entrer dans un atelier d’art et espérant que son fils puisse au moins devenir commandant de la marine, préfère l’accompagner au Havre, où comme plaque tournante, il monte à bord d’un navire marchand à destination de Rio de Janeiro. Manet arrive à destination en février 1849. Il a profité de cette expérience pour faire plusieurs croquis des lieux visités et de ses compagnons de voyage. Mais Édouard se désintéresse totalement de la vie à bord. À son retour en France, il est à nouveau rejeté dans la compétition pour l’Académie navale et son père toujours en colère, accepte que son fils se consacre à la vie artistique tout en restant convaincu que se sera un échec de carrière.

1850-1856 : aux côtés de Thomas Couture

C’est ainsi que Manet commence enfin à étudier les Beaux-Arts et en 1850, entre dans l’atelier de Thomas Couture, un artiste qui suit la ligne académique à la lettre. Manet, bien qu’il méprise de suivre des modèles précis, reste six ans dans ce studio, mais comme il était logique de s’y attendre, il a de nombreux accrochages avec Thomas Couture dont il n’apprécie pas la mise en scène et le manque de naturel de ses poses. Durant ces années, il va beaucoup voyager et visiter différents pays européens et entrant ainsi en contact avec les grands maîtres du passé. Il développe également une relation amoureuse avec une jeune professeure de piano, Suzanne Leenhoff, avec laquelle il aura un fils, Léon. Cependant, bien qu’elle soit presque certaine, la paternité n’est jamais établie et l’enfant finit par hériter du nom de famille de sa mère. En 1856, Manet quitte l’atelier de Thomas Couture et des années très productives vont commencer pour lui.

Premier succès avec Le buveur d’absinthe

Trois ans plus tard, il va réaliser ce qui peut être considéré comme le début de la vie artistique d’Édouard Manet, « Le buveur d’absinthe « . Cette peinture représente un homme portant un haut-de-forme et une cape. Il repose sur un petit mur sur lequel se trouve également un verre contenant la liqueur verte. La toile est principalement caractérisée par des nuances de brun. Cependant, l’œuvre n’est pas admise au Salon et bien qu’amer, Manet ne perd pas courage et poursuit ses études. C’est après avoir connu Edgar Degas qu’Édouard propose « Le Guitariste » de Velazquez dans une tonalité moderne. Sa peinture a connu un tel succès qu’elle a reçu une reconnaissance officielle et une mention honorable. À cette époque, Manet s’est lié d’amitié avec Charles Baudelaire et en outre, a peint l’une de ses œuvres les plus ambitieuses, « Musique aux Tuileries ». Cette peinture a été exposée à la Galerie Martinet où se trouvaient également plusieurs tableaux d’autres artistes. Cependant, l’exposition n’a pas été un succès et a même provoqué un scandale. À la suite de cet épisode, bien qu’ Édouard ait reçu un prix deux ans plus tôt, les œuvres de Manet et de nombreux autres artistes ont été rejetées par le Salon, provoquant la désapprobation des peintres rejetés. C’est pourquoi Napoléon III a donné son accord au Salon des refusés où les œuvres rejetées par le Salon officiel pouvaient être exposées. Manet n’a pas manqué l’occasion et a présenté l’une des œuvres les plus dégoûtantes et scandaleuses,  » Le Déjeuner sur l’herbe « . La présence d’une femme nue sur la toile a évidemment fait sensation. Elle ne représentait pas une divinité classique, mais une femme ordinaire qui, selon l’opinion publique, n’aurait aucune raison d’être nue dans un pré et, plus encore, en compagnie d’hommes. Outrés par ce thème, les critiques ont également attaqué la technique de Manet et l’ont même qualifiée de rudimentaire. Après avoir épousé Suzanne Leenhoff en 1863, Manet est revenu à un nouveau scandale lorsqu’il a présenté au public son « Olympia « , qu’on surnommait « Odalisque à ventre jaune « . Édouard, désigné comme un peintre de seconde zone en quête de scandale, part pour l’Espagne, où il eut l’occasion d’admirer plusieurs œuvres du maître Velazquez au musée du Prado mais à cette période, accablé de désespoir et de colère violentes, il a détruit beaucoup de ses toiles.

Naissance du courant des impressionnistes

À son retour en France, Manet a créé des œuvres où il n’y avait rien de non conventionnel, comme dans le cas du « La pie ». Malgré cela, le scandale de ses œuvres précédentes est toujours bien vivant et Manet n’est pas considéré bienvenu au Salon. Ses peintures ont été à nouveau rejetées. En 1867, Manet, fatigué du gaspillage constant, décide d’organiser lui-même son exposition qu’il appellera  » Louvre personnel « . Il a exposé une cinquantaine de peintures et quelques gravures et a accompagné le tout d’une déclaration. Malheureusement, cela n’a pas suffi à faire connaître son nom. On dit que l’exposition, en plus d’être un échec total, était aussi une occasion pour les critiques de se moquer de l’artiste et de son travail. Malgré cela, Manet réussit à trouver de grands admirateurs chez Monet, Pissarro, Renoir, Sisley, Cézanne et Bazille. Ces artistes aussi, fatigués de la peinture académique de l’époque, étaient en fait à la recherche d’un style novateur. Avec eux, Manet commence à se réunir au Café Guerbois à Paris. Après le déclenchement de la guerre franco-prussienne, Manet, avec Degas, rejoint l’artillerie. Après la naissance de la IIIe République, le groupe impressionniste commence lentement à prendre forme. Manet apparaît comme une sorte d’ancêtre de ce mouvement, mais, lorsque les futurs impressionnistes ouvrent leur propre exposition en 1874, il n’y participe pas. Tout en soutenant et en appréciant les impressionnistes, Manet est convaincu que le Salon est le seul véritable champ de bataille. Il était certain de la valeur de ses œuvres et, comme beaucoup l’accusaient, n’avait aucune intention révolutionnaire. Sa seule intention était de faire reconnaître ses mérites. Ce qui distinguait Manet des impressionnistes était le fait qu’il aimait analyser les œuvres des grands maîtres du passé, il utilisait le noir, couleur interdite par Monet et ses compagnons, et, de plus, il préférait la figure humaine à la représentation des paysages. En attendant, bien que les préjugés à son encontre continuent d’être présents, Manet a réussi à consolider non seulement sa réputation, mais aussi sa situation économique.

La La rencontre avec le marchand Paul Durand-Ruel

C’est grâce à Paul Durand-Ruel qui a acheté en gros tous les tableaux d’Édouard pour 35 000 francs. En été 1874, Manet, en compagnie de Renoir et Monet, se rend à Argenteuil où il peint avec eux et tente de les aider en exposant leurs œuvres dans son atelier. Entre-temps, Manet s’obstine à se soumettre au jury du Salon, obtenant d’autres dissensions. Plus tard, Édouard, en raison de graves problèmes de santé, est contraint de rester à Bellevue. C’est à cette époque que le peintre commence à recevoir l’approbation de certaines de ses œuvres et même les éloges du critique Wolff qui l’ont toujours contesté. Il est également nommé membre de la Chambre des députés grâce à son ami Antonin Proust et, toujours grâce à l’intérêt de ce dernier. Manet est également fait chevalier de la Légion d’honneur. Bien que sa santé se détériore de plus en plus, il parvient à terminer « Le bar des Folies Bergère « . En septembre 1882, il fait un testament et désigne Suzanne et Léon comme ses héritiers. Il est ensuite alité par une paralysie et le 30 avril 1883, quelques jours après avoir subi l’amputation d’une jambe, il meurt chez lui à Paris. Des funérailles solennelles ont été célébrées et sa dépouille repose aujourd’hui dans le cimetière de Passy. A la fin du service pour Manet, Degas s’est levé et ému, a commencé à réciter le mea culpa déclarant qu’Édouard était beaucoup plus grand que la société ne le pensait. La figure de Manet est toujours restée vivante dans l’environnement impressionniste ; Renoir a défini Manet comme le Cimabue ou Giotto des Italiens à la Renaissance. Manet a fait preuve d’une certaine audace en allant à l’encontre de sa famille pour poursuivre le rêve de toute une vie. Il a eu le courage de tenir tête à l’impitoyable Salon encore et encore, même s’il était critiqué et que l’on se moquait de lui. Mais au final, chacun a dû s’incliner devant son talent incontesté même si, comme souvent chez les artistes, ils l’ont fait trop tard.