VOTRE CHIEN OU CHAT POURRA PEUT-ÊTRE savoir si vous êtes rentré en retard du travail ou si le dîner est retardé.

Une nouvelle étude de l’Université Northwestern a révélé que les animaux peuvent juger du temps. L’étude, publiée lundi dans la revue Nature Neuroscience , est « l’une des expériences les plus convaincantes » pour montrer que les animaux comprennent le temps.

« Votre chien sait-il qu’il vous a fallu deux fois plus de temps pour obtenir sa nourriture qu’hier? Il n’y avait pas de bonne réponse à cela avant », a déclaré le co-auteur de l’étude Daniel Dombeck dans un communiqué de presse . « C’est l’une des expériences les plus convaincantes pour montrer que les animaux ont vraiment une représentation explicite du temps dans leur cerveau lorsqu’ils sont mis au défi de mesurer un intervalle de temps. »

Les chercheurs se sont concentrés sur la zone du cerveau associée à la mémoire, à la navigation et à la perception du temps, le cortex entorhinal médial, situé dans le lobe temporal. Cette partie du cerveau « est connue pour contenir des neurones de codage spatial qui contribuent probablement à coder les aspects spatiaux des souvenirs épisodiques », selon l’étude.

Bien que chaque mémoire soit différente, a déclaré le co-auteur de l’étude James Heys dans le communiqué, il y a toujours «deux caractéristiques centrales à toutes les mémoires épisodiques: l’espace et le temps». Les souvenirs épisodiques se produisent à un certain endroit et ils sont toujours structurés dans le temps.

Pour tester si votre chien ou votre chat peut vraiment dire si vous étiez sorti trop tard, les chercheurs ont mené une expérience appelée l’arrêt de porte virtuel. Pendant le test, une souris a fonctionné sur un tapis roulant physique dans un environnement de réalité virtuelle. La souris a alors appris à courir dans un couloir jusqu’à une porte, et après six secondes, la porte s’est ouverte et la souris a continué à récupérer sa récompense.

Après plusieurs sessions comme celle-ci, les chercheurs ont rendu la porte invisible dans l’environnement de réalité virtuelle. La souris courut toujours à l’endroit où la porte apparaissait et attendit encore six secondes avant de courir sur la piste pour recevoir sa récompense.

« Le point important ici est que la souris ne sait pas quand la porte est ouverte ou fermée parce qu’elle est invisible », a déclaré Heys. « La seule façon pour lui de résoudre efficacement cette tâche est d’utiliser le sens interne du temps de son cerveau. »

Après avoir effectué les tests de porte, les chercheurs ont pris des images du cerveau des souris pour analyser l’activité et ont découvert que les neurones qui contrôlent le codage spatial se déclenchaient alors que les souris couraient vers la porte invisible. Ces cellules ont cessé de tirer lorsque l’animal est arrivé à la porte et différentes cellules ont commencé à tirer à la place.

Selon l’étude, les cellules actives au repos codent en fait le temps de repos de la souris.

Donc, si vous rentrez à la maison avec un animal impatient, c’est parce qu’il sait à quel point vous êtes absent.